Aprender un idioma mientras duermo

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Un estudio reciente de Suiza sugiere que podríamos aprender un idioma extranjero … mientras dormimos. La investigación sobre el sueño publicada recientemente en la revista científica Current Biology indica que puede ser posible aprender y recordar vocabulario nuevo mientras dormimos.

Para el estudio, los investigadores de la Universidad de Berna en Suiza reclutaron a 41 participantes de habla alemana. En el transcurso de una tarde, se instruyó a cada participante a tomar una siesta, durante la cual se les presentó una serie de palabras nuevas pronunciadas en un lenguaje «imaginario». Mientras los sujetos de prueba estaban profundamente dormidos, los investigadores repitieron las palabras inventadas en voz alta, ofreciendo sus correspondientes «definiciones» también.

Una vez que los participantes se despertaron, se les hicieron pruebas que requerían que las palabras inventadas coincidieran con sus definiciones. Por ejemplo, «tofer» correspondía con «key» y «guga» correspondía con «elephant». Curiosamente, los investigadores encontraron que los participantes respondieron las preguntas con mayor precisión de lo que hubieran esperado como resultado de la mera casualidad.

Para obtener una mejor comprensión de esta investigación intrigante, hablé con el autor del estudio, el Dr. Simon Ruch, quien enseña Neurociencia Cognitiva de la Memoria y la Conciencia en la Universidad de Berna. Me dijo que si los participantes hubieran adivinado cuáles eran las respuestas correctas, tendrían un 50% de posibilidades de estar en lo cierto. Pero en cambio, promediaron alrededor del 60% de precisión.

Ruch continuó diciéndome que él y su equipo determinaron que los patrones de sueño de onda lenta son más propicios para aprender nuevos idiomas, ya que abre más oportunidades para la «potenciación sináptica». Esencialmente, esto significa que durante el sueño profundo, nuestros cerebros experimentan breves fases de aumento de la actividad neuronal conocidos como «estados superiores». Y según Ruch, es durante estos estados elevados (dentro del sueño de onda lenta) que el aprendizaje puede ocurrir más fácilmente.

¿Lo aprendido se puede olvidar?

En los últimos años, estudios científicos similares han sugerido que en realidad podríamos aprender y memorizar mejor el nuevo material cuando estemos dormidos. Ahora, los resultados del estudio de Ruch le dan aún más credibilidad a la idea de que un cerebro «dormido» puede procesar y retener información más de lo que nos habíamos dado cuenta. Entonces, a medida que la investigación respalda cada vez más este concepto de aprendizaje a mitad del sueño, uno no puede evitar preguntarse: ¿están el sueño y la educación vinculados de manera inextricable?

Bueno, los profesores de la Universidad de Berna no son los únicos que exploran la relación entre el sueño y el aprendizaje. De hecho, a medida que más investigadores experimentan con el efecto del sueño en la memoria, el enfoque y la función cognitiva, muchas instituciones académicas diferentes están poniendo un nuevo énfasis en la importancia del sueño de los estudiantes. Solo en el último año, hemos visto que las universidades de EE. UU. Incorporan clases de Sleep 101, solicitan horarios de inicio de clases posteriores e incluso ofrecen a los estudiantes puntos de bonificación a cambio de una prueba de buen sueño.

Entonces, aunque es una apuesta bastante segura decir que el plan de estudios académico aún incorporará la lectura, el estudio y otros métodos tradicionales, tal vez los educadores comenzarán a explorar seriamente la conexión entre el sueño y el aprendizaje a medida que surjan más investigaciones.

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